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Natick de Microsoft; un proyecto bajo el agua

A 36 metros de profundidad bajo el mar, el ser humano necesita aire comprimido para poder respirar sin que la presión afecte a su organismo. Eso y la bajada de la temperatura a medida que que nos introducimos en las profundidades. En especial si hablamos de aguas escocesas, en el mar del Norte. Precisamente, en esas aguas Microsoft instaló hace dos años, en 2018, un centro de datos. Un centro de datos en la profundidad del mar. A 36 metros de profundidad.

Si entramos en la página oficial del Proyecto Natick (Project Natick), nos topamos con una frase muy acertada: “Si el 50% de nosotros vive cerca de la costa, ¿por qué no nuestros datos?”. La respuesta es el experimento que realizó Microsoft en aguas de Escocia. Como decía, el proyecto empezó hace dos años y ahora empieza una nueva etapa.

El objetivo último de este proyecto es crear nueva generación de centros de datos sostenibles y más económicos de mantener. Y la clave la encontramos en un artículo reciente de la revista Time titulado “The Secret Cost of Google’s Data Centers: Billions of Gallons of Water to Cool Servers”. En castellano, “El coste secreto de los centros de datos de Google: miles de millones de galones de agua para enfriar los servidores”. Esa es la clave de todo. Un centro de datos no es caro de por sí por su consumo de energía. El gasto es mucho mayor en lograr enfriar toda esa maquinaria que funciona sin descanso.

Microsoft no ha sido la primera en experimentar con agua de mar. En 2011, Google creó un centro de datos en Finlandia que empleaba agua de mar para enfriar sus servidores. Y si queremos ir más lejos, desde hace décadas, centrales nucleares como la de Fukushima, Japón, emplean agua de mar para enfriar sus grandiosos reactores. Lo que está claro es que si emplear agua marina es una buena solución, sumergir directamente el centro de datos en el mar tiene que ser por lógica mucho mejor. Veamos qué tiene que decir al respecto el equipo encargado del Proyecto Natick de Microsoft.

Un centro de datos bajo el mar

Microsoft anunció su Project Natick a principios de 2016. Un proyecto de investigación para crear centros de datos acuáticos que fueran buenos para el bolsillo de sus dueños y para el medio ambiente. El concepto teórico ya se había tratado en las instalaciones de Microsoft desde el lejano 2013, y al año siguiente, 2014, se empezaba a construir un prototipo físico de ese centro de datos submarino.

Un hito en la historia de Microsoft, su primer servidor submarino. Éste consistía en una cápsula de acero de dos metros y medio de diámetro que se sumergió en la costa de California durante 105 días. La respuesta de ese primer experimento fue mejor de lo esperado según los propios ingenieros de Microsoft.

El siguiente paso fue ir más allá. En teoría, podían llegar a fabricar en masa servidores submarinos en tan solo 90 días. Así que demos un pequeño salto en el tiempo hasta 2018. Ese año instalan un nuevo prototipo contenedor en las aguas del mar del Norte, en la costa de Escocia. Más concretamente, cerca de las islas Orcadas (Orkney Islands).

El prototipo en cuestión es un centro de datos sumergible que consta de 12 racks donde van colocados 864 servidores con una capacidad de almacenamiento de 27,6 petabytes. Todo ello en un tanque de 12 metros de largo que fabricó en Francia la compañía Naval Group. El reto es el mismo que se encontraron con el primer prototipo. Lograr un espacio estanco que combine elementos eléctricos con agua y que todo funcione correctamente, sin cortocircuitos ni explosiones. Difícil pero no imposible.

Tampoco fue sencilla la instalación del centro de datos a 36 metros de profundidad. Se necesitaron diez cabrestantes, una grúa, una barcaza de pórtico y un vehículo operado a distancia que acompañó al centro de datos en su viaje. Una vez instalado el centro de datos que se enfriará mediante agua de mar, cabe preguntarnos, ¿de dónde obtendrá la energía? Aquí entra el papel del European Marine Energy Centre o Centro Europeo de Energía Marina.

Fuente: https://hipertextual.com/2020/09/microsoft-centro-datos-sumergible-bajo-mar

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